De ISIS wordt verondersteld te zijn ontstaan ​​als Djamaat al-Tawhid wal-Jihad in 1999, die trouw beloofd aan al-Qaeda in 2004. De groep heeft deelgenomen aan de Iraakse opstand en speelde een belangrijke rol in de invasie van Irak door de westerse mogendheden in maart 2003. In januari 2006 besloten de aanhangers tijdens een boardroom meeting om samen met andere soennitische opstandelingen groepen die lid waren van de Mujahideen Shura Raad, tot de vorming van de Islamitische Staat van Irak (ISI). Na de Syrische burgeroorlog, die begon in maart 2011, begon ISIS vorm te krijgen, onder leiding van al-Baghdadi. Deze stuurde vervolgens afgevaardigden naar Syrië in augustus 2011. Deze strijders genaamd Jabhat een-Nuṣrah li-Ahli ash-Sham-Jabhat al-Nusra-en vestigde een grote aanwezigheid in de soennitische meerderheid gebieden van Syrië, in de gouvernementen van Ar-Raqqah, Idlib, Deir ez-Zor en Aleppo. In april 2013 kondigde al-Baghdadi de fusie aan van de ISIS met Jabhat al-Nusra en dat de naam van het herenigde groep was nu de Islamitische Staat van Irak en de Levant (ISIL). Echter, Abu Mohammad al-Julani en Ayman al-Zawahiri, de leiders van al-Nusra en al-Qaeda respectievelijk verwierp de fusie. Na een acht maanden machtsstrijd sneed al-Qaeda alle banden met ISIL door op 3 februari 2014.
In Syrië, heeft de groep grondaanvallen uitgevoerd op zowel de regeringstroepen als rebellenfracties die de Syrische burgeroorlog voeren. De groep kreeg bekendheid nadat het een reeks Iraakse regeringstroepen van de belangrijkste steden in het westen van Irak had gevangen genomen tijdens een offensief begin 2014. Dit leidde tot een vernieuwing van de Amerikaanse militaire actie in Irak.

ISIS is zeer bedreven in sociale media, het plaatsen van Internet video’s van onthoofdingen van de soldaten, burgers, journalisten en hulpverleners en is berucht om de vernietiging van cultureel erfgoed. Moslimleiders over de hele wereld hebben ISIS ideologie en acties veroordeeld, met het argument dat de groep is afgedwaald van het pad van de ware islam en dat de acties geen afspiegeling zijn van de religie en de ware leer of deugden. Op het gebruik van de naam “Islamitische Staat” en het idee van een kalifaat van de groep zijn veel kritiek, met de Verenigde Naties, de NAVO en de verschillende overheden en mainstream islamitische groepen die beiden verwerpen.
Sinds de ISIS-groep  Mosul in Irak heeft veroverd vorig jaar juni, heeft ze gezag over een gebied dat wordt beschouwd als groter dan het Verenigd Koninkrijk als geheel. Abu Bakr al-Baghdadi is de leider van de ISIS-groep en regeert sinds mei 2010. Hij een mysterieuze leider waar nauwelijks foto’s van bestaan. Pas afgelopen zomer verscheen hij op film en is er een korrelige mug shot van hem vrijgegeven. Deze foto werd genomen tijdens een verblijf in de Amerikaanse gevangenschap in Camp Bucca tijdens de bezetting van Irak. Op 5 juli 2014 stapte hij in de preekstoel van de Grote Moskee van al-Nuri in Mosul, gedurende de Ramadan, om preek te leveren als de eerste kalief in generaties. De instroom van jihadisten die volgden, uit de hele wereld, was ongekend in zijn tempo en volume en wordt nog steeds voortgezet.